Lad os bede til Gregory

Uddøde forhistoriske krybdyr, der levede blandt dinosaurer opdaget af Smithsonian-forskere

En kunstnerisk fortolkning af en nyligt opdaget uddød art af firben-lignende krybdyr, der tilhører den samme gamle slægt som New Zealands levende tuatara. Det nyopdagede Lad os bede til Gregory jager en nu uddød vandbug (Morrisonnepa jurassica), i baggrunden de rovdinosaurer Allosaurus Jimmadseni vogter sin rede. Indstillingen er flodsletten i en flod i slutningen af ​​Jurassic Wyoming for omkring 150 millioner år siden. Et team af forskere beskriver den nye art, som engang beboede Jurassic North America for omkring 150 millioner år siden sammen med dinosaurer som Stegosaurus og Allosaurus, i et papir offentliggjort i dag i Journal of Systematic Palaeontology. I det virkelige liv ville dette forhistoriske krybdyr have været omkring 16 centimeter (cirka 6 tommer) langt fra næse til hale, og krøllet ville passe i håndfladen på et voksent menneskes håndflade. Opdagelsen kommer fra en håndfuld eksemplarer, herunder et usædvanligt komplet og velbevaret fossilt skelet, der er udgravet på et sted centreret omkring en Allosaurus-rede i Morrison-formationen i det nordlige Wyoming. Fotokredit: Julius Csotonyi for Smithsonian Institution

Opdagelsen kaster lys over tuataraen, det sidste nulevende medlem af en engang så forskelligartet krybdyrgruppe, der næsten udelukkende er fortrængt af firben.

Smithsonian-forskere har opdaget en ny uddød art af firbenlignende krybdyr, der tilhører den samme gamle slægt som New Zealands levende tuatara. Den nye måde Lad os bede til Gregoryder engang var beboet[{” attribute=””>Jurassic North America about 150 million years ago alongside dinosaurs like Stegosaurus and Allosaurus, is described in a paper published on September 15, 2022, in the Journal of Systematic Palaeontology. In life, this prehistoric reptile would have been about 16 centimeters (about 6 inches) from nose to tail—and would fit curled up in the palm of an adult human hand. It likely survived on a diet of insects and other invertebrates.

A team of scientists, including the National Museum of Natural History’s curator of Dinosauria Matthew Carrano and research associate David DeMar Jr. as well as University College London and Natural History Museum, London scientific associate Marc Jones, contributed to the research.

“What’s important about the tuatara is that it represents this enormous evolutionary story that we are lucky enough to catch in what is likely its closing act,” Carrano said. “Even though it looks like a relatively simple lizard, it embodies an entire evolutionary epic going back more than 200 million years.”

Fossil Skeleton of the New Lizard-Like Reptile Opisthiamimus Gregori

Fossil skeleton of the new lizard-like reptile Opisthiamimus gregori. The fossil was discovered in the Morrison Formation of the Bighorn Basin, north-central Wyoming, and dates to the Late Jurassic Period, approximately 150 million years ago. Researchers named the new species after Smithsonian’s National Museum of Natural History volunteer Joseph Gregor who spent hundreds of hours meticulously scraping and chiseling the bones from a block of stone that first caught museum fossil preparator Pete Kroehler’s eye back in 2010. The fossil has been added to the museum’s collections where it will remain available for future study. A team of scientists describes the new species, which once lived alongside dinosaurs like Stegosaurus and Allosaurus, in a paper published today in the Journal of Systematic Palaeontology. In life, this prehistoric reptile would have been about 16 centimeters (about 6 inches) from nose to tail—and would fit curled up in the palm of an adult human hand—and likely survived on a diet of insects and other invertebrates. Credit: David DeMar for the Smithsonian Institution

The discovery comes from a handful of specimens, one of which was an incredibly complete and well-preserved fossil skeleton excavated from a site centered around an Allosaurus nest in northern Wyoming’s Morrison Formation. Further investigation of the find could help reveal why this animal’s ancient order of reptiles was winnowed down from being diverse and numerous in the Jurassic to only New Zealand’s tuatara surviving today.

Although the tuatara looks a bit like a particularly stout iguana, the tuatara and its newly discovered relative are in fact not lizards at all. They are actually rhynchocephalians, an order that diverged from lizards at least 230 million years ago, Carrano said.

Forskerholdet satte sig for at scanne fossilet ved hjælp af computertomografi med høj opløsning (CT), en metode, der bruger flere røntgenbilleder fra forskellige vinkler til at skabe en 3D-repræsentation af prøven. Holdet brugte tre separate CT-scanningsfaciliteter, inklusive et på Smithsonian National Museum of Natural History, til at fange alt, hvad de kunne om fossilet. Efter at fossilets knogler var blevet digitalt gengivet, gik teamet i gang med at bruge software til at samle de digitaliserede knogler i kraniet, hvoraf nogle var knust, forlagt eller manglede på den ene side, for til sidst at skabe en næsten fuldstændig livagtig 3D-rekonstruktion. Et team af videnskabsmænd beskriver den nye art Opisthiamimus gregori, som engang levede sammen med dinosaurer som Stegosaurus og Allosaurus, i et papir offentliggjort i dag i Journal of Systematic Palaeontology. I livet ville dette forhistoriske krybdyr have været omkring 16 centimeter (ca. 6 tommer) langt fra næse til hale – og ville passe ind i håndfladen på et voksent menneskes håndflade, når det var krøllet sammen – og sandsynligvis overlevet på en diæt af insekter og andre hvirvelløse dyr. Fotokredit: D. DeMar

I deres storhedstid i juraperioden blev rhynchocephalians fundet næsten over hele verden og kom i store og små størrelser. De udfyldte økologiske roller lige fra vandfiskejægere til voluminøse planteædere. Men af ​​årsager, der stadig ikke er fuldt ud forstået, forsvandt rhynchocephalians næsten, da firben og slanger blev de mere almindelige og forskelligartede krybdyr rundt om i verden.

Denne evolutionære kløft mellem firben og rhynchocephalians hjælper med at forklare tuataraens mærkelige træk. Disse omfatter en levetid på over 100 år, tænder smeltet til kæbeknoglen, en unik tyggebevægelse, der glider underkæben frem og tilbage som et savblad, og en tolerance over for koldere klimaer.

Opisthiamimus gregori kranium

3D rekonstruktion af kraniet af Lad os bede til Gregory, en ny uddød art af firbenlignende krybdyr fra Sen Jurassic i Wyoming, USA. Individuelle knogler er farvekodede. Fotokredit: D. DeMar

Følge O. gregoriI sin formelle beskrivelse sagde Carrano, at fossilet er blevet tilføjet til museets samlinger, hvor det vil være tilgængeligt til fremtidig undersøgelse. Måske vil det en dag hjælpe videnskabsmænd med at finde ud af, hvorfor tuataraen er alt, der er tilbage af rhynchocephalians, mens firben nu findes over hele verden.

“Disse dyr kan være forsvundet delvist på grund af konkurrence fra firben, men måske også på grund af globale klimaændringer og ændrede levesteder,” sagde Carrano. “Det er fascinerende, når en gruppes dominans i løbet af evolutionen viger for en anden, og vi stadig har brug for flere beviser for at forklare præcis, hvad der skete, men fossiler som dette er, hvordan vi kommer til at sætte det sammen.”

Den nye art er opkaldt efter Joseph Gregor, en museumsfrivillig, der brugte hundredvis af timer på omhyggeligt at skrabe og mejsle knoglerne fra en stenblok, der fangede Pete Kroehlers opmærksomhed i 2010.

“Pete er en af ​​de mennesker, der har en slags røntgensyn til sådan noget,” sagde Carrano. “Han bemærkede to bittesmå knoglepletter på siden af ​​den blok og markerede den for at bringe tilbage uden rigtig at vide, hvad der var indeni. Som det viser sig, ramte han jackpotten.”

Opisthiamimus Gregori skelet

Foto (ovenfor) og fortolkningstegning (nedenfor) af kraniet og skelettet af Lad os bede til Gregoryen ny uddød art af firbenlignende krybdyr fra Sen Jurassic of Wyoming, USA kilde: D. DeMar (øverste foto), James Morrison (nederste billede).

Fossilet er næsten komplet bortset fra halen og en del af bagbenene. Sådan et komplet skelet er sjældent for små forhistoriske væsner som denne, sagde Carrano, fordi deres skrøbelige knogler ofte blev ødelagt, enten før de fossilerede, eller når de dukkede op fra en eroderende klippeformation i dag. Som et resultat er rhynchocephalians kendt af palæontologer primært fra små fragmenter af deres kæber og tænder.

Efter at Kroehler, Gregor og andre havde udvundet så meget af det lille fossil fra klippen som muligt, gik holdet ledet af DeMar i gang med at scanne fossilet med højopløsningscomputertomografi (CT). Dette er en metode, der bruger flere røntgenbilleder fra forskellige vinkler til at skabe en 3D-repræsentation af prøven. Forskerholdet brugte tre separate CT-scanningsfaciliteter, inklusive et på Naturhistorisk Museum, til at fange alt, hvad de kunne om fossilet.

Efter at fossilets knogler blev digitalt gengivet med en[{” attribute=””>accuracy smaller than a millimeter, DeMar set about reassembling the digitized bones of the skull. Some of them were crushed, out of place, or missing on one side, so software was used to eventually create a nearly complete 3D reconstruction. This reconstructed 3D skull now provides scientists with an unprecedented look at this Jurassic-age reptile’s head.

Given Opisthiamimus’s diminutive size, tooth shape, and rigid skull, it likely ate insects, said DeMar, adding that prey with harder shells such as beetles or water bugs might have also been on the menu. Broadly speaking, the new species looks quite a bit like a miniaturized version of its only surviving relative (tuataras are about five times longer).

“Such a complete specimen has huge potential for making comparisons with fossils collected in the future and for identifying or reclassifying specimens already sitting in a museum drawer somewhere,” DeMar said. “With the 3D models we have, at some point, we could also do studies that use software to look at this critter’s jaw mechanics.”

Reference: “A nearly complete skeleton of a new eusphenodontian from the Upper Jurassic Morrison Formation, Wyoming, USA, provides insight into the evolution and diversity of Rhynchocephalia (Reptilia: Lepidosauria)” 15 September 2022, Journal of Systematic Palaeontology.
DOI: 10.1080/14772019.2022.2093139

Funding and support for this research were provided by the Smithsonian and the Australian Research Council.

Leave a Comment

Your email address will not be published.